Универмаги от обычных магазинов отличаются тем, что в них товар наглядно представлен. В одном здании здесь находятся отделы различной специализации, где можно удовлетворить все потребительские нужды. Здесь же продаются товары для повседневных нужд и расположены отделы, в которых торгуют предметами роскоши.

      Универмаг является французской моделью организации торговли товарами, а супермаркет – американской моделью.

      У таких магазинов обычно отсутствует реклама или выпускается в ограниченном количестве в виде информационных заметок в газете или листовок.
      От рынков и ярмарок универмаги отличаются тем, что имеют фиксированные цены на товары, т. е. в них нельзя торговаться.
      Все многообразие товаров в универмаге представлено в одном магазине. Универмаги широко рекламируют свой товар. Основной акцент делается на зрительном эффекте. Цены в универмаге, как правило, невысокие, что компенсируется высокими объемами продаж. Именно поэтому многие люди предпочитают делать покупки в универмагах.
      Эти магазины экономят время покупателей, имеют широкий ассортимент товаров. В отличие от супермаркетов, универмаги предлагают товары более высокого качества и класса, иногда марочные, соответственно и цены на товары выше. Покупателей обслуживают продавцы. Ориентированы такие магазины на средние и высшие классы населения. В универмагах не торгуют продуктами питания.
      Возникновение таких больших магазинов, как универмаги, привело к изменению образа жизни людей. Именно благодаря им походы в магазин стали одним из способов времяпровождения, а не только бытовой необходимостью.
      Посещая маленькие магазины, человек будет чувствовать неловкость, если что-нибудь не купит там. Посещение же большого магазина не обязывает к покупкам. Люди чувствуют себя более свободно и могут просто прогуливаться по магазину, осматривая товар, как при осмотре достопримечательностей города.
      Благодаря этому люди стали чаще ходить в магазин не только по мере необходимости, но и просто так, ради развлечения во время досуга. В связи с этим значительно увеличилось количество спонтанных покупок. Именно универмаги способствовали возникновению у людей привычки посещать магазин. Именно в них зародилось такое занятие, как шопинг.

      «Толпа – это вуаль, через которую привычная городская среда подмигивает фланеру как фантасмагория. В толпе город – то пейзаж, то жилая комната. Из них потом возводится универмаг, который использует фланера для повышения товарооборота. Универмаг – последняя проделка фланера» (Вальтер Беньямин).

      Возникновение универмагов привело к тому, что люди начали приучаться к пассивному наслаждению жизнью. Контакт между продавцом и покупателем стал более отстраненным. Появилась толпа, в которой человек теряет свою индивидуальность и не несет никакой ответственности.
      Время появления универмагов в Европе совпало с развитием прессы, а позже и масс-медиа, которые способствовали формированию из людей толпы, массы, с которыми прибыльно взаимодействовать. Возникают и новые формы контакта или воздействия на толпу и способы ее обработки. Именно поэтому люди, приходящие в универмаг, убегая от одиночества, не найдут настоящего решения своих проблем. В универмагах личные отношения невозможны. Создается иллюзия единства с толпой, не более того. Люди полностью отдаются шопингу в погоне за тем результатом, которого они не могут там достичь.